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好奇号在火星探测到高浓度甲烷,为啥科学家对此兴奋不已?
新闻来源:本站    发布时间:2019-06-28 10:35:31

据美国国家航空航天局(NASA)24日报道,NASA的“好奇”号火星车近日探测到任务期间测量到的最高浓度甲烷:体积浓度比达到约21ppbv(1ppbv指如果你在火星上吸入1体积空气,那么其中十亿分之一体积是甲烷)。科学家们目前仍未弄清楚这些甲烷来源何处,但它可能是火星生命的潜在指标。

这一发现让科学家们兴奋不已,在地球上,微生物是甲烷的重要来源,因此最新发现的甲烷可能来源于火星生命。长期以来,人们一直对火星上存在外星人的可能性很感兴趣。但是1976年登陆火星的美国国家航空航天局“海盗号”火星探测器所拍摄到的是一幅荒凉景象。20年后,行星科学家们认为,大约40亿年前,年轻时的火星可能更温暖、更湿润、更适宜居住。现在,他们提出了一个有趣的观点:如果火星上曾经出现过生命,那么其微生物后代可能已经迁移到地下并继续繁衍生息。



科学家推测,如果火星大气中存在甲烷,那么阳光和化学反应将在几个世纪内分解掉甲烷分子。因此“好奇号”火星车的发现意义重大,意味着检测到的甲烷气体一定是最近释放出来的。不过,甲烷也可以通过岩石和水之间的相互作用产生。


NASA科学任务理事会副主任Thomas Zurbuchen在Twitter告诫不要将这一发现直接指向E.T. ,并指出甲烷可以通过地质过程产生。


“好奇”号上搭载的火星样品分析(SAM)可调谐激光光谱仪发现了这些甲烷,但却没有任何仪器可以确定它们到底来自火星上的盖尔陨石坑(Gale Crater)还是其他地方。SAM项目首席研究员、NASA戈达德太空飞行中心的保罗·马哈菲说:“根据我们目前的测量结果,无法确定甲烷的来源是生物学还是地质学,甚至是古代还是现代。”


好奇号


15年前,科学家们首次报告通过欧洲航天局的“火星快车”和地球上的望远镜探测到火星上存在甲烷。“火星快车”是欧洲航天局建造的一艘轨道航天器,目前仍在运行。然而,这些科学发现处于上述工具探测能力的边缘,许多研究人员认为甲烷可能只是设备错误数据造成的假象。


“好奇”号自登陆火星以来,也曾多次探测到大气中的甲烷。当“好奇号”火星车2012年抵达火星时,起初在寻找甲烷任务方面一无所获,在火星大气中发现的甲烷浓度不到十亿分之一。在2013年,“好奇号”火星车突然检测到一个高达十亿分之七的甲烷气体浓度峰值,持续了至少几个月。随后甲烷又逐渐消失。本周的测量发现,甲烷在火星大气中的含量为十亿分之二十一,是2013年峰值的三倍。


此前有研究论文记录了甲烷浓度存在季节性波动的情况,也注意过甲烷浓度的突然飙升,但科研人员对这些变化的原因还知之甚少。对于甲烷浓度的波动,任务团队认为,上周测到的超高浓度甲烷可能来自火星表面喷射出的羽流。此前也曾发现过类似羽流,但科学家目前还没有探明这些短暂羽流的产生模式。


目前,“好奇”号团队需要分析这些线索并进行更多甲烷观测,还需要与其他科学团队,包括欧洲航天局(ESA)的“痕量气体轨道器”(TGO)团队合作。TGO已经在其科学轨道上运行了1年多,但没有检测到任何甲烷。


研究人员称,结合来自火星地表和轨道的观测结果,可以帮助科学家找到火星上甲烷的来源,并了解它在火星大气中持续了多长时间。这或许可以解释,为什么TGO和“好奇”号的甲烷观测结果如此不同。


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